这种折磨着250万人的罕见病,这回可能要落网了

▎药明康德内容团队编辑

19世纪60年代,法国神经病学家Jean-Martin Charcot遇到了一个以前从未见过的病例:一名年轻女佣得了一种怪病,其症状包括间断性眼球震颤、意向性震颤和吟诗样断续语言。这名患者后来不幸死去,尸检结果显示,她的脑和脊髓部位有多个硬化斑。此后,Charcot在自己的从医生涯中又陆陆续续接触到了30多个这样的病例。一开始,他以为这些患者是神经梅毒脊髓痨的受害者,但后来的研究证实,他们得的是另一种罕见的疾病,即后来所称的多发性硬化(MS)。

MS是一种发生于中枢神经系统的自身免疫性疾病,主要发病年龄在20至40岁,是仅次于创伤的中青年人主要致残原因。目前,全球有超过250万人罹患这种疾病。2018年5月,MS被纳入中国《第一批罕见病目录》。不幸的是,目前还没有哪种方法能够彻底治愈MS。

魔影之下,MS患者痛不欲生,一家名为Apitope的公司想要改变现状。经过不懈的努力,他们开发出了一种潜在的“First-in-class”抗原特异性免疫疗法,有望逆转MS患者的命运之轮。在今天的专访中,药明康德内容团队邀请到了Apitope公司首席执行官Hayley French博士,请这位掌门人为我们讲一讲这款创新疗法以及罕见病治疗的未来趋势。

▲Apitope公司首席执行官Hayley French博士

揭开ATX-MS-1467之谜

在人体里,大多数神经纤维的外面都包裹着一个名为“ 神经髓鞘 ”的绝缘层,有这位“大哥”罩着,一方面神经纤维能够得到保护,另一方面信号传递的准确性也有了保障。然而,有时候免疫系统也会犯浑,它把枪口指向中枢神经系统并展开一系列攻击,这些攻击难以预测且多点开花,使得神经髓鞘不断破损与脱落,逐步导致患者脊髓、大脑以及视神经功能受损,严重时会丧失自理能力、失明甚至失去生命。

Hayley French博士表示,在过去20年间,医学界已在MS治疗方面取得了不少重要进展,有十多种疾病修正治疗(DMT)和不少姑息治疗方法获得了批准,然而,尽管这些疗法的疗效确实在逐渐增加,但其安全性和副作用等问题也日益凸显。此外,如何终止疾病进展依旧是一个巨大的挑战。

为了解决这些痛点,Apitope采用了一种颇为巧妙的策略:选择性地恢复对自体抗原靶标的免疫耐受,以应对疾病的潜在病因。这种策略带来的成果便是ATX-MS-1467。ATX-MS-1467是一种新型肽基药物,使用了髓鞘碱性蛋白(MBP)来源的四种抗原短肽,这四种髓鞘抗原都是MS患者中最常见的致病抗原。

Hayley French博士进一步解释道:“这种方法致力于通过下调破坏神经髓鞘的特定T淋巴细胞来纠正疾病原因。由于靶向的是特定T细胞群体,免疫系统的其余部分仍然可以发挥功能,保护患者免受其他危险因素,如感染和癌症的影响。现有疗法一般针对的是更广泛的细胞群体或诱导全身性免疫抑制,结果导致对机会性感染的易感性增加。我们的解决方案通过建立一组特定的调节性T淋巴细胞来诱导免疫耐受,让侵袭性髓鞘特异性T细胞沉默,使疾病缓解。”

Hayley French博士表示,已进行的临床研究表明,ATX-MS-1467能够有效减少脑损伤总量和脑损伤体积,且未发生严重的不良事件,在阻止疾病进展和改善认知方面均展现出了不俗的潜力。

▲Apitope公司抗原特异性免疫疗法的作用机制示意图(图片来源:Apitope公司官网)

开发罕见病药物,难点在哪里?

MS是一种罕见病,实际上,对于罕见病的认定标准,目前在全球并无统一定义。根据《2002年罕见病法案》,美国将罕见病定义为患病人口小于20万或患病人数占总人口比例小于1/1500的疾病。欧盟对罕见病的定义是患病率低于1/2000的慢性、渐进性且危及生命的疾病。在中国,罕见病一般是指患病率低于1/500000或新生儿发病率低于1/10000的疾病。

从治疗角度看,缺医少药,不仅仅是MS,也是7000多种罕见病的患者普遍面对的窘境。Hayley French博士认为,与普通疾病相比,开发罕见病药物存在三大难点:第一,能够参加临床试验的患者数量相当有限,使得临床试验变得更加复杂,成本也更高;第二,缺乏对疾病史的了解,而且很多罕见病都是遗传性疾病,导致同一种疾病会有不同的版本;第三,几乎有一半的罕见病患者是儿童,所以在设计临床试验时必须增加伦理方面的考虑和限制。

尽管如此,在社会各界的努力之下,这些听起来很陌生,离我们似乎也很远的疾病,如今已越来越多地“走到了聚光灯下”。Hayley French博士指出,目前欧盟和美国的监管机构以及罕见病患者组织都加大了监管和财务上的激励力度,鼓励医药公司为这个特殊的群体开发相关疗法,因此前景很值得期待。

▲Apitope公司的研发管线(图片来源:Apitope公司官网)

后记

美国当地时间3月26日,百时美施贵宝(BMS)公司发布了一则重磅消息,其治疗MS的潜在重磅新药Zeposia(ozanimod)已经得到美国FDA的批准(详情请看今日药明康德头条报道)。它的获批,标志着人类对抗MS的武器库里又多了一件有力武器。

“雪消门外千山绿,花发江边二月晴。”伴随着各种创新疗法的不断涌现,我们期待更多的MS患者及其他罕见病患者能够走出阴影,迎来春暖花开。

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